Kan det finnas liv på Mars?

October 1

Av alla planeter i solsystemet förutom jorden, verkar livet på Mars mest troligt, även om chansen är liten, förmodligen mindre än 1%. Astronomer har spekulerat om möjligheten ända sedan de såg "kanaler" på Mars med tidiga teleskop, samt skymt av närvaron av istäcken. Den uppsjö av spänning som Mars "kanaler" som genereras när deras upptäckt födde populärkultur begreppet mars. Det blev så småningom uppenbart att dessa kanaler var naturliga formationer, men spekulationerna kring liv på Mars fortsatte ändå.

Den direkta sökandet efter liv på Mars började på 1970-talet, då Viking landers skickades dit, med sin huvuduppgift är analysen av Martian jord för mikroorganismer. De fann ingen, inklusive några organiska molekyler alls. En nyare Lander, Phoenix, kom på Mars 2008 med mer känslig utrustning och upprepade testerna, återigen finna någonting. Omfattande tester kommer sannolikt att behöva vänta tills det mänskliga umgänget och långsiktig kolonisering av Mars, som inte kan hända fram till 2050 eller längre.

Även om ingen yta liv på Mars upptäcktes i dessa uppdrag, är inte definitiva dessa resultat. Vissa forskare använt liknande tekniker för att testa för livet i McMurdo Dry Valleys i Antarktis, som är kända för att ha mikroorganismer, och de kom upp negativa, vilket tyder på att olika tillvägagångssätt kommer att krävas för att helt kontrollera Viking och Phoenix resultat. Oavsett, skulle dessa tester har missat livet under ytan. År 2007 beräknades att DNA eller RNA baserade liv inte skulle kunna överleva länge mindre än 7,5 meter (25 fot) under ytan på grund av den höga inflödet av kosmisk strålning. Därför är fortfarande okontrollerat den mest sannolika platsen för liv på Mars.

Den mest definitiva bevis som vi har för närvarande att det faktiskt kan finnas under ytan Martian mikroorganismer är observationen av metan i atmosfären på Mars. På jorden, metan kommer nästan alltid från en biologisk källa, men andra processer kan skapa metan - oftast vulkanism eller hydrothermic aktivitet. Några andra sällsynta icke-biologiska processer kan skapa metan, såsom serpentinization. Närvaron av metan i Mars atmosfär indikerar att något producerar det kontinuerligt, eftersom metan bryts ned snabbt i Martian solen. Mars "brist på vulkanism eller hydrotermala gejsrar gör det osannolikt att metan genererades på detta sätt. Det förefaller således som om källan är antingen något sällsynt icke-biologisk process eller under ytan metanbakterier.

I slutändan är svaret att vi fortfarande är osäkra.

  • Sökandet efter liv på Mars började på 1970-talet när Viking landers analyserade Martian jorden för mikroorganismer.
  • Mars omloppsbana, som tar det dubbelt så långt från solen som jorden, anses av vissa forskare vara vid kanten av en "Goldilocks" zon där vatten vätskeytan kunde existera om Mars hade en tjockare atmosfär.